OUT OF THIS WORLD

Han har skapat ett imperium. På en bra idé och en cynisk förmåga att genomföra den. Framgången är unik. Han är just nu världens rikaste person med ett bankkonto på mer än 1 700 miljarder kronor. Han har utvecklat e-handel till perfektion, varit med om att skapa streaming-TV och dessutom är han dedikerat Star Trek-fan. Så mycket att han spenderar miljarder på att bygga egna rymdskepp. Av Claus Vestager Martinus
KAUFMANN_1680x1860_Jeff-Bezos_thejournal_01.jpg

Jeff Bezos

Star Trek-fans skulle känna igen kapten Jean-Luc Picard på rymdfartyget Enterprise i dagens Jeff Bezos: det skalliga huvudet och en mager men ändå stark kroppsbyggnad. Det är absolut inte utan anledning som Jeff Bezos har rakat av allt sitt hår – och sen lämnat en 90-tals pajaslook med pastellfärgade gabardin-byxor. Han är nämligen fan av det stora Star Trek-universumet. Och i sitt eget universum ser han sig själv som frälsaren, som inte bara försvarar planeten utan även erövrar nya världar långt borta i rymden.

Jeff Bezos intresse för rymden – och givetvis de affärsmässiga möjligheter som finns där – har fått honom att investera miljarder av dollar i verksamheten Blue Origin. En rymdfartsverksamhet som försöker att minimera kostnaderna vid resor ut i rymden. Det gör de bland annat genom att tillverka återanvändbara raketer. Faktisk har Bezos och Blue Origin lyckats skicka upp en raket till 100 kilometers höjd och sen fått den åter att landa säkert på jorden.

Men fundamentet för hans framgång vilar på en gammal teknologi: den tryckta boken. Med en universitetsutbildning som elektroingenjör och kurser inom datorvetenskap från Princeton University lyckades han 1993 att skapa ett företag i ett garage – kallad Amazon.com. Han hade skrivit en affärsplan för verksamheten på en bilresa mellan New York och Seattle på den amerikanska västkusten. Egentligen hade han tänkt att företaget skulle kallas Cadabra. Men ångrade sig och ändrade namnet till Amazon. Delvist inspirerat av Amazonfloden i Sydamerika och delvist för att det fanns et ’A’ som första bokstav. Detta skulle säkra topplaceringar i sökningar på nätet. Därför var hela affärsidéen att flytta bokhandeln från fysiska butiker till online-handel på amazon.com.

Resultatet ger sig själv. Genom en stenhård affärspolitik och en – enligt kritikerna – tveksam affärsetik har Bezos i dag en position, där han styr 40 % av all online-handel i USA. Konceptet har utvecklats sedan sin början så det idag går att köpa i praktiken allt: böcker, kylskåp, datorer – och få det levererat på trappan omedelbart därefter.

Nu för tiden är det fler produktsökningar på Amazon.com än på Google. En bonus är att Bezos’ annonseringsintäkter nu är lika stora som det samlade värdet av den amerikanske IT-jätten IBM. Under Amazon finns Amazon Web Services som kontrollerar mer än hälften av allt som lagras online – såkallad ”Cloud-computing – där stora globala företag som till exempel Generel Electric, Unilever och även CIA är beroende av Bezos’ servrar.

Amazon.com kontrollerar dessutom 42 % av alla köpta pappersböcker och drygt 30 % av all videostreaming. Deras videoplattform Twitch, som är populär bland gamers, har 15 miljoner användare varje dag. Om man inkluderar tidningen The Washington Post i den portföljen, är Bezos kanske den mest maktfulla person inom den amerikanska kulturindustrin.

KAUFMANN_1680x840_Jeff-Bezos_thejournal_02.jpg

Tveksamma metoder

Om man inom så pass kort tid förmår att reformera den amerikanska handeln och skapa ett eget välstånd som närmar sig 2000 miljarder kronor, är det inte konstigt att det uppstår kritik. Och Jeff Bezos har absolut inte behandlat sina konkurrenter med ömhet. De bokförlag som inte vilja sälja böcker till den pris som Amazon och Bezos var villiga att betala blev straffade. Ett exempel var när bokjätten Hachette inte accepterade Amazons krav. Amazon försenade helt enkelt alla leveranser av Hachettes böcker, och vid sökningar på förlagets böcker fick man bara resultat på liknande böcker bland andra förlag. Den amerikanska journalisten Franklin Foer har genom flera år gjort research och skrivit en mängd artiklar kring Bezos’ och Amazons affärsprinciper. Han har intervjuat hundratals tidigare direktörer och ledare i Bezos’ imperium för att förstå hur han styr sin verksamhet.

Han berättar att Jeff Bezos systematiskt och konsekvent har krossat alla fackföreningarna försök att organisera de anställda i Amazons många avdelningar. Om de drygt 600 000 anställda önskar trygghet, en rimlig arbetsmiljö och inte minst en rättvis lön har de sannolikt ingen framtid i koncernen.

KAUFMANN_1680x1860_Jeff-Bezos_thejournal_03.jpg

Framtiden

Foer skriver även att en maktkoncentration likt den som finns runt Jeff Bezos aldrig tidigare har skådats. Och det slutar inte här. I förlängningen planerar han att matcha folk som önskar att köpa hus med fastighetsmäklare och installera Amazons elektronik i många hem. Med den röstkontrollerade assistenten, Alexa, vill de få tillgång till hälsodata, så att man till exempel kan kolla status på medicinrecept eller mäta blodsocker. De planerar att bygga en enorm flygplats i Cincinnati, så att det går att leverera produkter på bara en dag till hela USA. En ny gigantisk kedja med ”self service” utan kassapersonal är på väg. Amazons TV-streaming har köpt rättigheter till sändningar av amerikanska baseboll-matcher, och därutöver har Bezos avslöjat att han vill skicka 3000 satelliter i kretslopp om jorden för att säkra bra internet-uppkoppling i hela världen.

Foer sammanfattar helt enkelt att ”han är USA:s presidents värsta fiende”. Men trots en hård politik gentemot fackföreningar och ett enormt affärskonglomerat är han för många amerikanare en trollkarl med en magi som säkrar bekvämlighet och överflöd.

KAUFMANN_1680x840_Jeff-Bezos_thejournal_04.jpg

Filantrop och utopist

I et intervju har en ex-flickvän berättat, att Jeff Bezos’ otroliga behov av att tjäna pengar handlar om att finansiera drömmen om rymdresor. En intelligent tonåring, vars intresse var att konstruera ett elektroniskt varningssystem för att hålla borta sina syskon från sitt rum. Och en man, som genom ungdom och vuxenliv haft en närmast fanatisk beundran av Star Trek och all science fiction-litteratur i stort. Som investerare i den amerikanska kulturindustrin har han med blandad framgång spenderat miljarder på att säkra rättigheter till populära filmprodukter som Sagan om Ringen och Westworld.

Men det är drömmen om rymden – och kanske önskan om att se både sig själv och sina verksamheter någonstans i framtiden – som är drivkraften i hans liv och gärningar. På något sätt är det fascinerande att Jeff Bezos är en man, som fokuserar på detaljer och samtidigt har ögat på det slutgiltiga målet. Det är anledningen till att han kan bevara överblicken, oansett om han säljer böcker via Amazon eller etablerar nya livsmedelsaffärer, och ändå sträva efter att sända människor till månen 2024 med ett hopp om att människan med tiden kan utvinna mineraler och skapa en koloni. Bezos har ingen illusioner om att själv få besöka dessa kolonier i framtiden som först kommer att förverkligas efter hans död. Men det har inget inflytande på den ihärdighet eller de otroliga mängder pengar han investerar i sina återanvändbara rymdskepp.

Drömmen om en framtid i rymden är vad som har skapat Amazon och hela imperiet av verksamheter under Bezos. Men nuet har också betydelse. Inte minst för den filantropiska Jeff Bezos. Han har nyligen donerat mer än 10 miljarder kronor i kampen mot klimatförändringar. Men det kan tänkas att detta är ännu en investering som öppnar för nya affärsmöjligheter.